Comment fonctionne la nouvelle « toilette spatiale » de la NASA

Le petit-coin de l’espace : Explications

Pour la première fois depuis des années, la station spatiale internationale disposera enfin d’une nouvelle « toilette spatiale ». Les nouvelles toilettes sont plus petites et plus légères que les toilettes actuelles de l’ISS, elles devraient donc être plus confortables pour les astronautes féminins.

Beaucoup de gens se souviendront de Samantha C dans une vidéo plutôt ironique mais très instructive, destinée à raconter le fonctionnement de l’ancien système, pas vraiment aimé de tous.

Le nom technique du nouveau système est U W M S et il a coûté 23 millions de dollars.

Il devait être lancé le 1er octobre à bord d’une fusée N G A depuis le Wallops Flight Facility de la NASA en Virginie, avec de la nourriture, des fournitures et d’autres matériels. Cependant, trois minutes seulement avant le décollage, le lancement a été interrompu en raison de problèmes inconnus. Une nouvelle tentative devrait avoir lieu le 2 octobre.

Quoi de neuf ?

  • La forme plus compacte a été dictée par une question de commodité : il est beaucoup plus coûteux et difficile de lancer des objets plus lourds et plus volumineux, mais elle profitera également aux futures missions de longue durée, comme celles vers la Lune ou Mars.

  • La taille des toilettes de l’espace a donc été optimisée : L’UWMS est 65 % plus petit et 40 % plus léger que les toilettes actuelles de l’ISS. Les ingénieurs ont également amélioré l’efficacité énergétique des toilettes, bien que le fonctionnement ne diffère pas beaucoup des versions précédentes.

En fait, l’élément le plus important de ces toilettes à faible encombrement est l’aspiration : elle garantit que les déchets produits par les astronautes sont effectivement entraînés dans les toilettes et ne flottent pas par inadvertance autour de la cabine de l’équipage (ce qui serait un gros problème).

Actuellement, les astronautes urinent à bord de l’ISS à l’aide d’un entonnoir fixé à un tube, avec un ventilateur à l’intérieur qui aspire l’urine. Pour déféquer, cependant, les astronautes « s’assoient » sur un récipient qui utilise le même ventilateur que celui qui traîne les excréments.

L’UWMS est également basé sur un système de ventilation et un entonnoir relié à un tube, mais la NASA a déclaré avoir travaillé avec les astronautes féminins de l’Agence pour mieux concevoir à la fois la forme de l’entonnoir et le « siège » des toilettes. « La conception de l’entonnoir a été entièrement revue pour mieux s’adapter à l’anatomie féminine », a déclaré Melissa M, chef de projet du système.

Le travail des femmes a permis de définir la forme, la longueur et la position de l’entonnoir près des toilettes. Le siège a également été façonné pour permettre aux femmes de faire plus facilement les deux.

Une autre caractéristique importante de ces toilettes est que les ingénieurs de la NASA ont utilisé une technique spéciale d’impression en 3D pour fabriquer différentes parties du système avec des métaux plus résistants à la solution plutôt acide utilisée à l’intérieur du système pour traiter l’urine.

Elle peut parfois contenir des dépôts solides qui se coincent dans les toilettes et s’accumulent avec le temps. L’urine est alors prétraitée avec une solution acide pour décomposer ces dépôts avant d’être envoyée à un système de recyclage à bord.

En outre, le système est entièrement automatique : si les astronautes devaient d’abord actionner un interrupteur, le ventilateur de l’UWMS s’enclenche maintenant de lui-même une fois le couvercle ouvert.

Enfin, tous les astronautes de l’ISS, hommes et femmes, disposeront de toilettes plus confortables et plus modernes : à leur arrivée, elles seront installées à côté d’une des toilettes actuelles déjà à bord et testées pendant trois mois. Elle deviendra à terme une option supplémentaire pour les astronautes à bord de l’ISS.